Hemos demostrado, hasta ahora, la creación de un mecanismo de dependencia involuntaria de los usuarios de los equipos móviles con las redes sociales (RRSS) y otras aplicaciones que han estudiado cuidadosamente la respuesta a través de insuflar dopamina a quienes dócilmente se sienten inmersos en un mundo que les conecta a las RRSS, pero -paradójicamente- les desconecta de la realidad. Ello ocurre a adultos, niños, niñas y adolescentes. Mientras menos edad más indefensos e indefensas.

La investigación en el aprendizaje de recompensas y la adicción se ha centrado recientemente en una característica de nuestras neuronas de dopamina llamada «codificación de error de predicción de recompensa» (CEPR).

Estos errores de predicción sirven como señales de retroalimentación mediadas por dopamina en nuestros cerebros. Esta característica neurológica es algo que los dueños de los casinos han usado a su favor durante años. Si alguna vez has jugado con las máquinas de tragamonedas, habrás experimentado la intensa anticipación mientras esas ruedas giran: el momento entre que halas la palanca y el resultado brindan tiempo para que nuestras neuronas de dopamina aumenten su actividad, creando una sensación gratificante con solo jugar el juego. De lo contrario, no sería divertido. Pero a medida que se acumulan los resultados negativos, la pérdida de la actividad de la dopamina nos anima a desconectarnos. Por lo tanto, se debe mantener un equilibrio entre los resultados positivos y negativos para mantener nuestros cerebros ocupados.

¿Cómo aprovechan las aplicaciones de RRSS esta estrategia de aprendizaje impulsada por la dopamina? De manera similar a las máquinas tragamonedas, muchas aplicaciones implementan un patrón de recompensa optimizado para mantenerte comprometido tanto como sea posible. Los programas de recompensas variables fueron introducidos por el psicólogo B. F. Skinner en la década de 1930. En sus experimentos, descubrió que los ratones respondían con mayor frecuencia a los estímulos asociados con la recompensa cuando la recompensa se administraba después de un número variable de respuestas, lo que impedía que el animal pudiera predecir cuándo sería recompensado. Los humanos no son diferentes; si percibimos que una recompensa se entrega al azar, y si verificar la recompensa tiene un costo bajo, terminamos verificando habitualmente (por ejemplo, adicción al juego). Si prestas atención, es posible que te encuentres revisando tu teléfono ante la más mínima sensación de aburrimiento, simplemente por costumbre. Buscando dopamina. De más está apuntar que los dueños de estas redes y aplicaciones mantienen en sus nóminas a programadores que trabajan muy duro detrás de las pantallas para que sigas haciendo exactamente eso.

Si eres o has sido usuario de Facebook durante más de unos pocos años, probablemente hayas notado que el sitio ha ido ampliando sus criterios para las notificaciones. Cuando te unes a Facebook por primera vez, tu centro de notificaciones gira en torno al conjunto inicial de conexiones que realizas, creando ese vínculo crucial entre la notificación y la recompensa social. Pero a medida que usa más Facebook y comienzas a interactuar con varios grupos, eventos y artistas, ese centro de notificaciones también se volverá más activo. Después de un tiempo, podrás abrir la aplicación en cualquier momento y esperar ser razonablemente recompensado. Cuando se combina con el bajo costo de revisar tu teléfono, tienes un incentivo bastante fuerte para revisarlo siempre que puedas.

Otros ejemplos destacan un esfuerzo más deliberado para monopolizar tu tiempo. Considera la implementación de Instagram como un programa de recompensas de proporción variable. Estudios han demostrado que los algoritmos de notificación de Instagram a veces retienen los «me gusta» en tus fotos para entregarlas en ráfagas más grandes. Entonces, cuando haces tu publicación, puedes sentirte decepcionado al encontrar menos respuestas de las que esperabas, solo para recibirlas en una tanda más grande más adelante. Tus centros de dopamina han sido preparados por esos resultados negativos iniciales para responder con fuerza a la repentina afluencia de «evaluación social». Este uso de un programa de recompensa variable aprovecha nuestro deseo de validación social impulsado por la dopamina y optimiza el equilibrio de las señales de retroalimentación negativas y positivas hasta que nos convertimos en «usuarios habituales».

Más allá de las recomendaciones necesarias al Estado de regular el uso de las RRSS, y otras aplicaciones, antes de que éstas se conviertan en una fuente adictiva y de deterioro social, tal como la comunidad científica apuntó en su momento al alcohol, tabaco y juegos de azar y envite (todos regulados en edad y cantidad), es indispensable que individual y familiarmente enunciemos lo bueno y reconozcamos lo malo de su uso. Como ya lo hemos indicado en reflexiones anteriores existen otras fuentes de dopamina que son más económicas y al alcance de todos.

Finalmente, es muy posible que los teléfonos inteligentes y las aplicaciones de RRSS no vayan a desaparecer pronto, por lo que depende de nosotros, como usuarios, decidir cuánto tiempo queremos dedicarles. A menos que cambie el modelo de ganancias basado en publicidad, compañías como Facebook continuarán haciendo todo lo posible para mantener tus ojos pegados a la pantalla con la mayor frecuencia posible. Y al usar algoritmos para aprovechar nuestro circuito de recompensa impulsado por la dopamina, apilan las cartas, y nuestros cerebros, en nuestra contra. Pero si deseas pasar menos tiempo en tu teléfono inteligente, hay una variedad de estrategias para lograr el éxito. Hacer cosas como deshabilitar sus notificaciones para aplicaciones de RRSS y mantener tu pantalla en blanco y negro reducirá la capacidad de tu teléfono para captar y mantener tu atención. Sobre todo, el uso consciente de la tecnología es la mejor herramienta que tienes.

Eduardo Galeano habría sentenciado que «El automóvil, el televisor, el video, la computadora personal, el teléfono celular y demás contraseñas de la felicidad, máquinas nacidas para «ganar tiempo» o para «pasar el tiempo», se apoderan del tiempo». Entonces, la próxima vez que tomes tu móvil para revisar Facebook, Instagram, TikTok, puedes preguntarte: «¿Realmente valen la pena mi tiempo?»

* El autor es Presidente del Observatorio Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación (Oncti)

@betancourt_phd

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¿Realmente valen la pena mi tiempo?

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20.07.2022

Hemos demostrado, hasta ahora, la creación de un mecanismo de dependencia involuntaria de los usuarios de los equipos móviles con las redes sociales (RRSS) y otras aplicaciones que han estudiado cuidadosamente la respuesta a través de insuflar dopamina a quienes dócilmente se sienten inmersos en un mundo que les conecta a las RRSS, pero -paradójicamente- les desconecta de la realidad. Ello ocurre a adultos, niños, niñas y adolescentes. Mientras menos edad más indefensos e indefensas.

La investigación en el aprendizaje de recompensas y la adicción se ha centrado recientemente en una característica de nuestras neuronas de dopamina llamada «codificación de error de predicción de recompensa» (CEPR).

Estos errores de predicción sirven como señales de retroalimentación mediadas por dopamina en nuestros cerebros. Esta característica neurológica es algo que los dueños de los casinos han usado a su favor durante años. Si alguna vez has jugado con las máquinas de tragamonedas, habrás experimentado la intensa anticipación mientras esas ruedas giran: el momento entre que halas la palanca y el resultado brindan tiempo para que nuestras neuronas de dopamina aumenten su actividad, creando una sensación gratificante con solo jugar el juego. De lo contrario, no sería divertido. Pero a medida que se acumulan los resultados negativos, la pérdida de la actividad de la dopamina nos anima a desconectarnos. Por lo tanto, se debe mantener un equilibrio entre los resultados positivos y negativos para mantener nuestros cerebros ocupados.

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